Ilustres olvidadas: Maria Mitchell, sufragista, antiesclavista y pionera de la astronomía

portadilla-1-Maria-Mitchell-impartiendo-una-clase-práctica-de-astronomía-en-el-exterior-del-observatorio-de-Vassar-College.-Vassar-CollegeAfortunadamente para ella, Maria Mitchell vino a parar al mundo el 7 de agosto de 1818 en el seno de una familia de cuáqueros de Nantucket, Massachusetts. La suerte de la que hablamos se refiere al hecho de que esta confesión religiosa era una de las escasísimas comunidades que a principios del siglo XIX defendía que la educación debía ser igual para niños y niñas. Si a eso le añadimos que su familia estaba emparentada. aunque lejanamente, con Benjamin Franklin, uno de los Padres Fundadores de los Estados Unidos y un relevante cientifico famoso por la invención del pararayos, entre otras cosas, y que su padre era un ilustrado estudioso de la ciencia que poseía un observatorio y un labortaorío privados, no es tan inusitado que María acabase convertida en la primera mujer profesora de astronomía en Estados Unidos.

Por aquel entonces la localidad de Nantucket era un importate puerto ballenero y los cálculos astronómicos eran muy apreciados por los marinos, que aprendieron a respetar el trabajo de María, quién a la edad de 14 años comenzó a calibrar sus instrumentos de navegación con gran eficacia. A los 16 años la joven empezó a trabajar como asistente de los profesores de la escuela local donde había realizado sus primeros estudios y a los 18 se convirtió en la primera bibliotecaria del Ateneo de Nantucket. Allí asistió a todas charlas que daban algunos de los mejores científicos norteamericanos de su tiempo y aprovechó para profundizar en el estudio de las matemáticas avanzadas y la mecánica celeste.

Su costumbre de pasar las noches en el tejado de la casa familiar escrutando el firmamento con su telescopio la condujo en 1847, a los 29 años de edad, a su primer descubrimiento: un cometa que acabaría siendo denominado “Miss Mitchell’s Comet”, un reconocimiento por el que luchó arduamente con ayuda de su padre, quién buscó el apoyo de otros astrónomos que respaldaron su candidatura al premio que el rey de Dinamarca, Frederik VI, había creado para quién descubriese un nuevo cometa. Maria compitió por este galardón con el astrónomo italiano Francesco de Vico, que descubrió dos días más tarde el mismo cometa, pero que informó del hecho antes que ella. Su condición de mujer peso negativamente en esta competición, pero al final el entonces rey de Dinamarca, Federico VII, otorgó el premio a Mitchell.

El descubrimiento le consiguió la fama necesaria para impulsar su carrera. Se convirtió en la primera profesora de astronomía de Estados Unidos, la primera mujer que perteneció a la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias en 1848 y a la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia en 1850. Viajó por Estados Unidos y Europa adquiriendo conocimientos y codeándose con los más importantes astrónomos, como Sir George Ary, que estableció el Meridiano de Greenwich. En 1865 fue contratada como profesora en el Vassar College, una recién inaugurada escuela para mujeres, y se convirtió en un modelo a imitar para sus alumnas, a las que animaba a no dejar de avanzar en sus estudios que el hecho de ser mujeres.

En la última etapa de su vida se convirtió en una activa militante del movimiento abolicionista e incluso dejó de vestir trajes de algodón en protesta contra la esclavitud en el Sur de los Estados Unidos. También se unió a la cusa de las mujeres sufragistas y fue una de las fundadoras de la Asociación Estadounidense para el Avance de las Mujeres, germen del feminismo estadounidense. En 1888, Mitchell enfermó del corazón y dejó las clases para trasladarse a casa de su hermana, donde sobrino le construyó un pequeño observatorio en el que pasó el último año de su vida contemplando las estrellas.

Sirvan estas líneas como nuestro homenaje a su figura.

Sinconía, una sola Humanidad

 

 

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